La imitación constituye una poderosa herramienta de aprendizaje. El cerebro humano está habilitado con diferentes mecanismos que nos permiten imitar acciones. Los bebés son capaces de reproducir expresiones faciales y, en el caso de los adultos, también se imitan conductas básicas. Nos contagiamos de la risa de los demás, nos emocionamos al ver una película triste… Parece que estamos hechos para sentir lo que sienten los demás, para empatizar con ellos y entenderlos profundamente. ¿Qué ocurre en nuestro cerebro para que esto suceda? La respuesta está en las neuronas espejo.

¿Qué son las neuronas espejo?
En el cerebro hay unas neuronas denominadas neuronas espejo. Estas células cerebrales pueden definirse como un grupo de neuronas que se activan tanto cuando realizamos una acción como cuando vemos a otro realizarla. Están relacionadas con los comportamientos empáticos, sociales e imitativos, y constituyen una herramienta fundamental para el aprendizaje.
Ya desde el nacimiento este grupo de neuronas se encuentra activa y es lo que nos permite aprender a comer, vestirnos, hablar… Las neuronas espejo también son muy importantes a la hora de planificar nuestras acciones, y a la hora de entender las intenciones que existen tras los actos de los demás.

Neuronas espejo y educación
Las neuronas espejo nos permiten aprender por imitación. Nos permiten reflejar el lenguaje corporal, las expresiones faciales y emociones. Las neuronas espejo juegan un papel esencial en nuestra vida social. Son esenciales para el desarrollo del niño, sus relaciones interpersonales y aprendizaje.
Los humanos somos seres sociales, estamos programados para aprender de los demás. Todos nosotros llegamos más lejos y más rápido trabajando de forma cooperativa. Ver a los padres, al profesor, u otro estudiante mostrar una habilidad, nos aporta una experiencia de aprendizaje de mucho más completa que si únicamente escuchásemos una explicación. Por eso debemos educar con el ejemplo.

¿Cómo intervienen las neuronas espejo en nuestra vida diaria?
❖Estas neuronas son las responsables de que bostecemos cuando vemos a alguien bostezar.
❖Intervienen en el sentimiento de tristeza cuando vemos a alguien sufrir, o incluso cuando vemos a alguien llorar.
❖Lo mismo ocurre cuando nos reímos al ver a alguien reír, aunque no sepamos la causa.
❖Según un estudio, tanto sentir asco como ver a otra persona con expresión de asco, activa la misma área cerebral encargada de procesar los olores, llamada ínsula anterior.
❖Otro estudio encontró que una zona de la corteza somatosensorial se activa cuando los participantes del estudio eran tocados y cuando observaban a otro ser tocado.

¿Cómo influyen las neuronas espejo en la educación?
Gracias a las neuronas espejo las emociones que mostramos tienen una influencia directa en los demás. Y el ámbito del aula y el hogar no es una excepción. Por ello, los profesores y padres tienen que esforzarse en controlar sus emociones, para utilizar las neuronas espejo como un aliado que facilite el aprendizaje, y no lo contrario.
❖Muestra alegría y optimismo, ya que así lo transmitirás a tus hijos o a tus alumnos (por contagio emocional).
❖Controla y evita tus emociones negativas. Todos tenemos días de mal humor, pero debemos aprender a minimizar su impacto en los niños ya que influirá negativamente en su estado de ánimo. Pero tampoco fomentes que los niños las repriman. Detecta las emociones de los pequeños y ayúdales a identificarlas y gestionarlas de la mejor manera posible.
❖Utiliza las demostraciones visuales y la imitación siempre que puedas. Acompaña la teoría con demostraciones y permite a los niños que te imiten.
❖Fomenta la interacción de los niños con el mayor número de personas posible. Las neuronas espejo se activarán mucho más y potenciará el aprendizaje de habilidades sociales y empatía.
❖Utiliza la imitación en cualquier actividad que quieras que los niños aprendan (lavarse los dientes, recoger la habitación…).
❖Huye de la violencia. Los niños aprenden con lo que ven. Si se educan en un ambiente que permite comportamientos violentos, se activarán las neuronas espejo implicadas en esas acciones y es más probable que las repitan.
❖Enseña a los niños la importancia de prestar atención al lenguaje corporal de los demás. De esta manera podrán saber cuándo alguien tiene algo para compartir con los demás, pero está dudando, o cuando alguien necesita ayuda. Las neuronas espejo son claves en el desarrollo de la empatía.
❖Enseña a los niños a identificar sus propias emociones y las de los demás.

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